menu

Interview met een tech-nomad

Sommige internetondernemers dromen ervan om te gaan ondernemen in het buitenland, anderen doen het gewoon. Met hun werkomgeving onder de arm reizen zogenaamde tech-nomads al werkende de wereld over, niet gebonden aan één plek of land bedrijven ze ‘Het Nieuwe Werken’ ten top. Ondernemen en internet had een interview met Walter Heck, tech-nomad pur sang.    

Wie ben je en wat doe je precies?
Mijn naam is Walter Heck en ik ben zoals dat heet een tech-nomad: Ik reis en werk tegelijk. Ik verdien mijn inkomen als zelfstandig ondernemer in de IT-industrie, en ik werk compleet virtueel: alles staat of online, of op mijn laptop, bij voorkeur allebei.

Mijn bedrijf OlinData is begonnen als MySQL consulting bedrijfje, maar ik ben later ook andere projecten gestart. Zoals Oplexing, een zeer flexibele webhosting service voor web professionals. Dat betekent dat ik alleen technologisch onderlegde klanten accepteer. Op die manier hoef ik weinig support te leveren, en kan ik gewoon ‘geek-taal’ gebruiken om met mijn klanten te communiceren. Ik draai dus niet de website voor de bakker op de hoek, maar wel voor de webdeveloper die de website voor de bakker op de hoek onderhoudt.

Mijn nieuwste project en momenteel hoofdfocus is Tribily.com, een SaaS-platform voor monitoring van servers. We richten ons vooral op het monitoren van midden- en klein bedrijf, omdat die vaak geen geld, resources en mankracht hebben voor het opzetten van hun eigen servers. Wij hebben de monitoring infrastructuur, zodat klanten alleen een agent hoeven te installeren op hun servers die data verzamelt en naar onze servers stuurt. Wij zorgen dan voor het maken van mooie grafieken, en verzenden van emails en sms-berichten als er iets mis dreigt te gaan. Aangezien wij de expertise hebben, bepalen wij welke parameters we monitoren en wat de alert-levels zijn. Onze klanten hoeven dus alleen maar aan te geven dat ze een machine hebben die postfix onder debian linux draait, of IIS op Windows en wij regelen dan de rest. Simpel, snel en betrouwbaar.

Je levert internationaal diensten?
Ja, ik werk internationaal. In deze tijd van online werken is het niet meer nodig je te focussen op een specifieke geografische markt. Waarom zou ik alleen servers van Nederlandse klanten willen monitoren? Die servers staan vaak toch in de VS of elders in Europa. Door geen geografische limiet te stellen, wordt je potentiële klantenkring ook gigantisch veel groter.

Werk je samen met mensen die zich ook overal ter wereld bevinden?
Ik werk samen met een aantal mensen. Voor de MySQL consulting werk ik veel samen met concurrenten voor wie ik onderaannemende klussen doe, en voor Tribily heb ik freelancers in vijf landen op drie continenten zitten. Dat zorgt ervoor dat je goede online samenwerkings-tools moet hebben, maar het heeft ook veel voordelen: verschillende tijdzones betekent bijna rond de klok productiviteit, en omdat er geen "geklets in de wandelgangen is" ben je gedwongen om al je knowledge in computersystemen te hebben. Op die manier wordt het heel wat minder erg als iemand uitvalt, je hebt alles toch al gedocumenteerd.

Hoelang doe je dit al op deze manier?
Ik ben begonnen met reizen op 1 september 2007, en een dik jaar later was het geld op. Toen ben ik met mijn bedrijf gestart, met slechts 1500 euro op de bank, en daar moest ik ook nog van leven. Gelukkig is reizen een stuk goedkoper dan ergens wonen, dus ik heb ongeveer zes maanden op twee euro per dag geleefd in Europa en de VS. Een leuk experiment overigens, het leert je met hoe weinig je eigenlijk uit kan komen. Nu gaat het gelukkig allemaal een stuk beter. Ik ben op het moment een paar maanden in Kuala Lumpur, Maleisië, en daar is het leven ook een stuk goedkoper dan in Nederland. Alles kost hier 20-25% van wat het in Nederland kost. Tel daarbij op het niet hebben van een inboedel, een auto en allerlei andere onnodige zaken en het mag duidelijk zijn dat je met relatief weinig goed uit kan komen.

Maar is het niet juist duurder? Al die vliegtickets, hotels en huurauto’s?
Ik hou van liften aangezien het zorgt voor veel interactie met mensen van allerlei afkomsten. In Azië zijn bussen heel goedkoop, en soms budgetvluchten met AirAsia. Een van de redenen dat Kuala Lumpur zo’n toffe plek is, is dat het de hoofdhub van AirAsia is. Zo ligt heel Azie opeens binnen handbereik. Ik probeer zo weinig mogelijk te vliegen though. Als ik vlieg, dan kan ik meestal erg flexibel zijn met vertrek en aankomst datum en vliegvelden. Als ik maar van Azië naar Noord Amerika vlieg ergens in januari dan is het prima. Dat betekent veel zoeken naar goedkope vluchten en dan wordt het allemaal best goedkoop.

Hotels vermijd ik als de pest. Saai, duur en ongezellig. Als ik aan het reizen ben, kies ik liever voor Couchsurfing.org. Verblijven bij locals is veel leuker, je krijgt veel meer het gevoel dat je insider bent in de cultuur waar je op  bezoek bent. Je hosts kennen de stad waar je bent op hun duimpje, of niet en vinden het dan leuk om samen op verkenning te gaan, spreken de taal en weten hoe dingen werken.

Als ik langere tijd ergens blijf zoek ik een kamer in een gedeeld appartement via Couchsurfing of andere lokale fora. Zo huur ik nu een kamer voor een paar maanden met een Iraans meisje en een Franse jongen. Gezellig, en je leert veel dingen over elkaars cultuur. Ik kan Iraans eten aan iedereen aanraden, en wil nu ook graag naar Iran reizen om het land te verkennen. Een van de dingen die je zo leert is dat het erg vervelend is dat mensen uit bepaalde landen worden afgerekend op wat hun regering doet. Iran is daar dus een schoolvoorbeeld van, erg frustrerend voor veel Iraniërs aangezien ze zwaar worden beperkt in hun reizen.

Hoe is deze werkwijze ontstaan en was er hiervoor een aanleiding?
Reizen, reizen en reizen. Ik heb een jaar of zes in het Nederlandse kantoorleven gewerkt als Delphi programmeur. Leuk, uitdagende banen, goed betaald, leuk appartementje, veel vrienden, maar altijd de
reiskriebel: de wereld is zoveel groter dan Nederland en ik wilde graag met eigen ogen zien hoe het er aan toe gaat in bijvoorbeeld de VS, Thailand of Brazilië.  Uiteindelijk heb ik na een gesprek met mijn moeder besloten dat er geen beter moment is dan ‘nu’. Ik heb mijn baan opgezegd, huur opgezegd, al mijn spullen weggegeven en ben liftend de wereld ingetrokken. Ik had geld geleend om te gaan reizen, aangezien ik een goede job-perspective had en niet wilde wachten tot ik genoeg op mijn bankrekening had staan.

 Na een jaar was dat geld op, maar de zin om te reizen niet. Dus begon ik na te denken over hoe ik geld kon verdienen en kon reizen tegelijkertijd. Ik kwam steeds weer uit bij het benutten van mijn IT-kennis. Ik besefte me echter ook dat Delphi niet direct geschikt is voor het werken op afstand, en dat het bovendien een stervende taal is. Ik heb altijd al een voorliefde voor databases gehad, dus ik besloot dat MySQL een goed gebied zou zijn. Helaas wist ik er niet zo heel veel van, maar dat ging me niet weerhouden van het starten van een consulting-toko. Dus ik ben hard aan het leren geslagen, begon te bloggen over mijn ervaringen en na een maandje of 6 begon dat vruchten af te werpen. Langzaam begonnen ook andere ideeën zich te materialiseren en zo ben ik langzaam gekomen tot waar ik vandaag ben.

Hoe vaak heb je zoal zakelijk contact met bijvoorbeeld collega’s en klanten en hoe werkt dit?
Ik heb heel weinig voice-contact. Het aantal telefoon en Skype gesprekken dat ik voer is op één hand te tellen. Chat, email en issue tracking systemen zijn ruim voldoende om te communiceren. Voordeel is dat veel communicatie tegelijkertijd kan, waardoor ik snel kan switchen tussen klanten zonder dat het vervelend is voor wie dan ook. Terwijl ik dit schrijf zit ik in een chat met een klant, een IRC room met een aantal consultants waarmee ik samen werk en heb ik drie sessies naar verschillende servers open staan, om maar eens wat te noemen.

Wat zijn volgens jou de grootste voor- en nadelen op zakelijk gebied?
Eén van de voordelen is dat ik op deze manier veel efficiënter werk: geen woon-werkverkeer, geen onzinnige gesprekken wanneer je daar geen zin in hebt, eigen werktijden en een goede flexibiliteit. Daarnaast lijd ik aan narcolepsie, een vrij vervelende chronische slaapziekte, en daardoor moet ik een keer of 5 per dag slapen, op de meest random momenten. Doordat ik niet in een kantoor zit, val ik daar niemand mee lastig.

Over nadelen moet ik echt even nadenken hoor. Ik denk dat een nadeel is dat je wel discipline moet hebben, het is als ‘tech-nomad’ heel makkelijk om niet te kiezen voor werk en wel te kiezen voor het zien van plek XYZ. Ook moet je als je echt aan het reizen bent elk uurtje dat je kan werken benutten om te werken, dat was in het begin best moeilijk.

Wat zijn de grootste verschillen op privé gebied? In bijvoorbeeld bioritme, levensritme, werktijden, eenzaamheid, vrijheid?
Ik ben vrolijk vrijgezel. Ik had een aantal jaren terug in Nederland een lange relatie, maar besefte uiteindelijk dat het me niet gelukkig genoeg maakte. 90% is just not enough voor mij. Ik heb onderweg wel een paar vriendinnetjes gehad, maar nooit voor lange tijd. Ik geloof niet in one night stands, maar ik mis het ook niet echt. Ik ben erg blij dat als ik vandaag beslis dat ik zin heb om naar een tropisch eiland te gaan, ik mijn spullen kan pakken en kan gaan. En dat bedoel ik letterlijk: goed internet is er overal, en de bus van hier naar de eilanden aan de oostkust van Maleisië gaat meerdere keren per dag en kost nog geen zeven euro.

Verder ben ik erg concerned geraakt over het milieu. In Nederland heb ik het idee dat veel mensen in denial leven. Ik heb de droogte in Australië gezien, smeltende gletsjers in Alaska, de massale, en dan bedoel ik echt ondenkbaar massaal, ontbossing in de Amazone. Meest recent was ik in Sabah, waar het nog geen 20 jaar terug een groot regenwoud was. Nu hadden we een busrit van zes à zeven uur, waarbij 90% van de tijd zover als we konden kijken alleen maar palmolie plantages te zien waren. Ik werd daar zo bedroefd van dat ik letterlijk bijna moest huilen. We hebben het geluk gehad om een homestay te doen in een dorpje daar en wilde orang utangs te zien. Ook daar kon je de palmolie plantages letterlijk het regenwoud zien verslinden. Grote nietsontziende corporaties werken kleine boeren en landeigenaren van hun eigen land af en in eeuwigdurende schulden. Veel locals zien het probleem niet eens zo, omdat ze denken dat de locale economie erop vooruit is gegaan. Ze hebben nog geen zicht op de lange termijn effecten van het vernielen van de flora en fauna, en de co2 die door die regenwouden werd omgezet.

Ik ben vegetariër geworden omdat de massa vleesproductie een bizarre hoeveelheid zoet water verslindt, kijk maar eens een documentaire als http://www.youtube.com/homeproject, die een objectief beeld geeft van de status van onze planeet. En ik ben nog wel een enorme vleesliefhebber, kan je voorstellen.

Mensen zeggen altijd dat de planeet in gevaar is, maar ik ben het daar niet mee eens: de mensheid is in gevaar, niet de planeet. Die overleeft het wel, al moet er misschien een paar miljoen jaar overheen gaan om onze sporen uit te wissen.

Op meer persoonlijk vlak beschrijf ik het altijd als volgt: toen ik in Nederland woonde was ik gelukkig: ik had alles wat ik wilde. Ik voelde me echter altijd als een vogel in een kooitje: gelukkig, maar met de wetenschap dat er buiten die kooi zoveel meer was. Nu voel ik me alsof ik vrij rond kan vliegen. Ik kan mijn vleugels vol uitslaan en mijn volle potentieel tot zijn recht laten komen. Het aantal keren dat ik in de afgelopen drie jaar letterlijk heb willen schreeuwen van extatisch geluk is niet op één hand te tellen!

Is het niet extreem tijdrovend om telkens een plekje op te bouwen? Op zoek naar dichtstbijzijnde supermarkt, sportschool, station, internet, wetgeving in de gaten houden?
Het is juist veel spannender. Ik kan je niet vertellen hoeveel lol ik had om in Noord Oost Thailand zonder enige kennis van de Thaise taal een middag kwijt te zijn om een paraplu te vinden. Veel gebarentaal, lachende maar niet begrijpende mensen, en uiteindelijk de voldoening van het vinden van de felbegeerde paraplu.

Verder is Couchsurfing altijd een goede hulp als je dingen nodig hebt of wilt weten. Het is niet alleen leuk, maar ook een onuitputtelijke bron van behulpzame locals. Daarnaast geeft het me veel meer plezier in het leven. Ik wil juist niet 40-50 uur per week kwijt zijn met werk. Mijn doel is om zo weinig mogelijk te werken en toch een goed leven te hebben. Ik geloof niet in het nu werken voor een goede toekomst later. Ons land gaat hard achteruit, en terwijl veel mensen zich helemaal ongelukkig werken, heb ik de tijd van mijn leven. Ik heb inmiddels geleerd dat het er niet toe doet hoeveel geld je hebt: je leeft met wat je hebt. Toen ik mijn carrière begon op mijn 21e dacht ik: "goh, als ik over zes jaar twee keer zoveel verdien dan kan ik lekker sparen, een luxe leventje leiden, etc." De realiteit was echter dat ik nog steeds aan het eind van de maand zonder geld zat, en wat kreeg ik ervoor terug? Materiële zaken. Dingen die er niet toe doen. Ik leef nu met veel minder, maar heb een veel rijker leven. Een positieve instelling en sterke wil brengen je veel verder dan een leuke paycheck aan het eind van de maand.

Krijg je er een online leven door? Ben jij een bovengemiddelde internetshopper of internetgamer? Kijk je nog wel eens TV en kom je nog wel buiten?
TV is 20e eeuw. Ik volg een aantal tv-shows die ik download zo gauw ze beschikbaar komen. Gamen doe ik niet. Consumerism en capitalism zijn dingen waar ik van weg blijf. Ik heb één rugzak met spullen, dus ik kan niet teveel dingen kopen, want die kan ik toch niet meeslepen. Ik heb hier in Kuala Lumpur een blender gekocht om verse vruchtenshakes te maken, en voelde me al schuldig over die aankoop. Veel mensen die dit lezen vinden me waarschijnlijk raar, maar ik leef op een heel andere manier dan de meeste mensen, en ben ervan overtuigd dat veel mensen veel gelukkiger zouden zijn als ze hun hart zouden volgen zonder altijd maar aan de mogelijke consequenties te denken. Ik spreek zoveel mensen die zeggen "ja, maar..". Tenzij die maar kinderen of andere mensen betreft, is het geen goede reden. Ik heb afstand gedaan van een hoop dingen, en er zijn een hoop onzekerheden, maar ik ben vele malen gelukkiger dan vroeger, zelfs al was ik toen ook gelukkig.

Heb je nog wel een weekendgevoel?
Weekendgevoel heb ik niet meer, maar ook geen werkgevoel. Ik werk zoveel als goed voelt. Sommige weken is dat tien uur, andere weken 50. Als het als werk aanvoelt en het is niet ongelofelijk dringend, stop ik ermee en ga ik de volgende dag verder. Ik heb bijna geen stress meer, dat komt nog maar zelden voor.

Stel dat ik het wil?
Doen!

Wat zijn volgens jou goede en slechte landen om te ondernemen, en waarom?
Het ligt erg aan wat je doet. Erg onderontwikkelde landen zijn lastig vanwege internet toegang, zoals bijvoorbeeld Laos. Iran en China zijn moeilijk in te schatten aangezien er veel internetcensuur heerst. Ik moet veel verbinding maken naar allerlei servers, en wil niet het risico lopen dat dat niet mogelijk is.

Waar moet je op letten als je eraan gaat beginnen (hoelang is m’n paspoort eigenlijk nog geldig?)?
Nou dat dus. Moeilijk te zeggen waar je op moet letten. Ik zou zeggen: gewoon beginnen. Als je vragen hebt mag je me altijd mailen of tweeten, ik sta open om mensen te helpen en eventuele twijfels weg te nemen. Een soort gratis lifecoach zeg maar, haha.

Wat zijn naast Skype, MSN en Facebook interessante sites, apps en software om te gebruiken?
Met stip op één: Macbook Pro, er is geen productievere laptop! Ook al is ie duur, hij is elke cent waard. Geen geëmmer met half werkende software, virussen, herinstallaties van software of OS, mysterieuze foutmeldingen. It just works!

Software die ik vaak gebruik is onder andere Dropbox, Socialite, Macirssi, iTerm, Redmine, Github, KeePass/KeePassX, NetBeans, Things for Mac, VirtualBox, Linode voor VPS hosting, Hetzner voor fysieke hosting, Tribily voor server monitoring, Google apps for your domain voor email, Gmail voor webbased email, Adium, Evernote, Insyn en Little Snitch.

Kan iedere internet ondernemer een tech-nomad worden?
Als je maar wil kan bijna alles. Het is een kwestie van wilskracht en doorzettingsvermogen.

Hoevaak ben je nog in Nederland?
Eén à twee keer per jaar voor ongeveer één à twee maanden.

Hoe regel je de wetgeving, kun je bijvoorbeeld zomaar overal ondernemen en hoe registreer je je bedrijf?
Wetgeving is niet echt een probleem, ik vlieg bijna overal onder de radar. Mijn bedrijf is geregistreerd in Nederland als bedrijf aan huis, ik ben alleen bijna nooit thuis. Ik heb een boekhouder die de wetgeving in de gaten houdt, en in de landen waar ik reis kan ik meestal gewoon op een toeristenvisum verblijven aangezien ik geen zakelijke interactie heb met de economie van het land. Nederlandse wetgeving zegt ook dat bij elektronische dienstverlening de arbeid wordt verricht op de plaats van de server, dus het maakt niet uit waar je je zelf bevindt.

Wat verwacht je van de toekomst?
Ha, goede vraag. Ik hoop Tribily winstgevend te kunnen maken in de komende zes tot twaalf maanden, we zijn hard op weg! Daarna hoop ik te kunnen focussen op wat ik al heel lang graag wil doen: de wereld een betere plek maken. Ik heb al een project in mijn hoofd dat een ideale combinatie is van mijn IT-skills, en het helpen van non-profits. Eerst nog even focussen op Tribily though!

Wat zijn ontwikkelingen die deze werkwijze voor jou binnenkort nog makkelijker/lastiger kunnen maken?
Het zou fijn zijn als ze in Nederland eens beseften dat locatie onafhankelijk werken de toekomst heeft. Ik betaal me nu blauw aan allerlei onzinnige kosten in Nederland waar ik nooit gebruik van kan maken. Daarnaast is de ontwikkeling van het internet alleen maar goed voor me, steeds meer remote gebieden op deze aardbol worden toegankelijk voor me.

Verder lezen

Reacties